Google permitirá a las personas con discapacidades visuales correr gracias a una aplicación

Parecería una utopía pero es la realidad: los discapacitados visuales podrán correr por la ciudad gracias a la invención de una aplicación especial. Este rayo de luz proviene de Google, que está desarrollando una aplicación diseñada para permitir que las personas con discapacidad visual y los ciegos realicen actividad física al aire libre e independientemente. 

La aplicación en cuestión se llama Project Guideline y es una especie de guía que permite al usuario seguir una  ruta a través de señales de audio. Para usarlo, la persona debe usar un cinturón y auriculares, los cuales deben estar conectados a un teléfono Android. La cámara actúa como ojos para rastrear el camino y la aplicación envía señales de audio a los auriculares que vibran cerca del oído. Si el corredor se aleja demasiado del camino trazado, el sonido se vuelve cada vez más fuerte.

La aplicación no necesita una conexión a Internet y tiene en cuenta una serie de factores, como las condiciones meteorológicas y el grado de iluminación. Por el momento, es solo un proyecto de investigación en etapa inicial, pero parece bastante prometedor.

El sistema fue desarrollado por Google con la ayuda de Thomas Panek, un corredor apasionado con discapacidad visual que es también presidente y director ejecutivo de Guiding Eyes for the Blind, una de las once escuelas acreditadas en los Estados Unidos para entrenar perros guía. 

Thomas dice: “Siempre me ha gustado correr. Desde niño, correr me hacía sentir libre. Luego, a la edad de ocho años, me di cuenta de que no podía ver bien las hojas de los árboles y que las estrellas en el cielo comenzaban a desaparecer lentamente, hasta que finalmente lo hicieron. Cuando era un adulto joven, me diagnosticaron con discapacidades visuales debido a una condición genética. Desde entonces he tenido que depender de bastones y perros guía. Durante años dejé de correr”.

Thomas comenzó nuevamente a correr solo después de descubrir que podía hacerlo con un guía humano, y participó también en los maratones de Nueva York y Boston. Sin embargo, lo que quería era ser independiente, por lo que abandonó a sus guías humanos y comenzó a participar en maratones solo con la ayuda de los perros guía. Al ser el director general de una escuela de adiestramiento de perros guía, conoce de cerca la situación y su preocupación era que no todos tuvieran la oportunidad de contar con un amigo de cuatro patas. “El problema es que hay muchas más personas con problemas de visión que perros disponibles”, dice. De ahí la pregunta: “¿Sería posible ayudar a un corredor con discapacidades visuales a través de un guía que le permita correr de forma autónoma?”. 

Fue así que, en 2019, hizo la pregunta a un grupo de diseñadores y expertos en tecnología en un hackathon de Google. Pensó que simplemente facilitar un tema interesante para el debate, pero los diseñadores se lo tomaron en serio y han estado trabajando para hacer realidad un sueño desde entonces.

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